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La historia de cómo el petróleo conquisto al mundo antiguo—e implicaciones políticas

Pregúntale a Google acerca del descubrimiento del petróleo. Te dira que fue descubierto en 1859 en Pennsylvania.

Pero esto no es enteramente cierto.

1859 marcó el inicio de la industria moderna del petróleo pero para ese tiempo la humanidad había tenido varios amoríos con el petróleo por más de 4000 años ya. Hay mucho que aprender de este tórrido romance.

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¡Los babilonios, bizantinos y griegos sabían que el aceite de petróleo podía encenderse! Además, el petróleo se usaba en iluminación desde el 4500 a.C.

Sin embargo, cuando las lámparas se popularizaron en Egipto durante los períodos ptolemaico (a partir del 305 a.C.) y romano (a partir del 30 a.C.), el combustible elegido fue el aceite de oliva, no el de petróleo. ¿Por qué?

Tecnología [la falta de ella], por supuesto. Respuesta fácil.

¿Pero cómo?

Había cinco desafíos que el petróleo tenía que superar para ser útil: disponibilidad, accesibilidad, aceptabilidad, adaptabilidad + asequibilidad.

Para empezar, el aceite de petróleo estaba menos disponible que el de oliva porque en ese entonces la gente tenía que esperar a que el petróleo brotara del suelo. No había suficiente como para permitir un uso generalizado.

El aceite de petróleo tampoco se adaptaba tan fácilmente pues brota del suelo en forma de betún, una sustancia pegajosa. Las lámparas de la época usaban mechas. El betún es demasiado espeso para las mechas.

El petróleo se volvió más disponible con el tiempo, y adaptable cuando el alquimista árabe Muhammad ibn Zakariya Razi –Al-Razi– descubrió el proceso de destilación a finales del siglo IX. CE.

Al-Razi también se centró en mejorar la aceptabilidad del aceite de petróleo prestando atención a que sea «seguro para la luz». La seguridad sigue siendo una gran preocupación con combustibles. No llenaría uno el tanque del automóvil si estos explotaran regularmente.

Gracias a las mejoras en la disponibilidad, adaptabilidad y aceptabilidad, en el siglo XII d.C., el queroseno era un producto básico tan básico que se podía comprar fácilmente en las calles de Damasco. Se desarrolló toda una industria, como nos cuenta el propio Marco Polo:

Al norte se encuentra Zorzania [Georgia], cerca de cuyos confines hay una fuente de aceite que descarga una cantidad tan grande … En el país vecino no se utiliza ninguna otra en sus lámparas, y la gente viene de lugares lejanos para conseguirlo.

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Las lámparas de queroseno se desvanecieron en paralelo con el declive de la ciencia en Oriente Medio.

Obviamente, la desaparición de la primera industria petrolera islámica es parcialmente resultado de una combinación de desafíos a la accesibilidad. El comercio de petróleo se volvió inviable.

Sin embargo, la accesibilidad por sí sola no explica por qué Europa no desarrolló su propia industria petrolera. Pues se sabía que Europa tenía petróleo, según escritos por un jesuita polaco en 1721. Además, existía la tecnología, pues la destilación se logró en Europa durante la Edad Media.

¿Por qué no se desarrolló la industria petrolera europea?

En Europa, el petróleo no era una inversión asequible. Algunas personas intentaron hacer un negocio con el petróleo durante este tiempo. Se esforzaron mucho, pero lograron poco.

Un ejemplo fue Joseph Hecker (cf. Frank & Forbes). En 1810, Hecker encontró una prometedora fuente de aceite en la región gallega, en la ciudad de Drohobycz (actual Ucrania occidental). Hecker sabía cómo destilar y descubrió que podía convertir el 40% de este aceite en queroseno. Esto le permitió obtener un contrato para proporcionar el combustible para la iluminación de Praga en 1816. Sin embargo, se vio obligado a incumplir su contrato debido a una combinación de complicaciones en la cantidad de petróleo que su pozo producía (disponibilidad) y el transporte (accesibilidad). Hecker podría haber excavado más pozos, por supuesto, pero esto era financieramente inviable una vez que se consideraban los costos y las ganancias.

La historia de Al-Razi muestra que se puede encontrar una sinergia entre los factores «4A + A», la de Hecker muestra que también puede suceder lo contrario. Los desequilibrios entre los factores «4A + A» pueden disminuir la competitividad del petróleo.

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La situación volvió a cambiar con el redescubrimiento de la destilación y la reinvención de la lámpara de queroseno.

En 1852, Ignacy Lukasiewicz, un farmacéutico de Lviv, un pueblo vecino a Drohobycz, perfeccionó el proceso de destilación desarrollado por su mentor Jan Zeh. Reclutaron a un hojalatero local, Adam Bratkowski, para que les ayudara a construir una lámpara de queroseno. Los hombres pronto se pusieron en contacto con el hospital de Lviv, donde su lámpara de queroseno permitió la primera cirugía de emergencia nocturna de la historia, en 1853. Sin embargo, la escala de estos esfuerzos fue limitada.

Historias similares se estaban desarrollando en otros lugares.

La península de Absheron, hogar de Bakú y parte de la Rusia zarista a mediados del siglo XIX, vio los primeros intentos de perforar en busca de petróleo utilizando barrenas de tierra. Los rusos cavaron a una profundidad de 21 metros en Absheron en 1948, la misma profundidad que Bissell y sus asociados alcanzarían una década después en Pensilvania. No obstante, las ganancias en disponibilidad se vieron compensadas por las largas distancias y las estrictas políticas fiscales.

Estos esfuerzos como dicen, «la pegaron en el palo».

Finalmente, el evento definitivo tuvo lugar en Titusville, Pensilvania, en 1859, cuando Bissell y sus asociados se unieron a la Pennsylvania Rock Oil Company. El petróleo se extrajo a una profundidad de 21 metros (69 pies) el 27 de agosto de 1859, y se dice que el pozo produjo entre 20 y 35 barriles por día, que se vendieron a unos 20 dólares el barril (véase Tarbell & Robinson).

Los factores se alinearon una vez más. El uso de Bissell de técnicas de extracción de sal para extraer grandes cantidades de petróleo (disponibilidad), su proximidad a los mercados (accesibilidad), el deseo del mercado de un sustituto del aceite y los aceites de manteca de cerdo (aceptabilidad) y la capacidad de destilar aceite (adaptabilidad), todo vino juntos para mejorar la asequibilidad del petróleo.

Lección

Resolver los retos de disponibilidad, accesibilidad, aceptabilidad, adaptabilidad y asequibilidad es difícil, pero la historia muestra que los que logran resolverlos de manera integrada redefinen la forma del sector energético por siglos venideros.

Muchas empresas modernas abordan estos retos de manera parcial, incluso pidiendo subsidios que van totalmente en contra de la necesidad de energía asequible. Estas tendrán algún éxito, pero ese éxito será tan frágil como el de Hecker. En cambio, las empresas que encuentren una forma de sincronizar las soluciones a todos los desafíos disfrutarán de un éxito más robusto y tendrán el capital social y político para adicional que se necesita para redefinir la industria energética.


Algunas partes de este artículo son una vista resumida de un estudio del autor sobre El Futuro del Petróleo. Encuentra el estudio completo aquí.


Créditos de imagen: 
Magdalena Oil Industry Open Air Museum (Gorlice, Poland).
Pawel, CC BY 2.0.